O registro de ocultações de estrelas por asteroides, é talvez uma das maneiras mais fáceis de fazer ciência de verdade, colaborando com o conhecimento astronômico, por vezes com resultados expressivos. Com um telescópio (às vezes simples), um cronômetro, uma câmera e boa vontade e paciência, o astrônomo amador pode ser também um cientista.

Veja abaixo o que é possível quando um grupo de observadores de ocultação trabalham juntos:

Fonte: http://www.skyandtelescope.com

by Kelly Beatty

Resultados da Ocultação Dupla por Antíope Bonanza

Existem dois tipos de astro-caçadores no mundo. Membros da mais conhecida raça, os auto-proclamados “umbrófilos”, viajam para destinos exóticos na busca da sombra da Lua durante um eclipse solar total.

Como é observado o asteróide binário 90 Antíope quando registrado pelos gigantes telescópios Keck no Havaí. Esta imagem em infravermelho foi feita em 15 de julho de 2011, apenas quatro dias antes do Antíope ocultar a estrela LQ Aquarii.

O outro grupo persegue ocultações de estrelas por asteroides. Essas ocultações não são tão chamativas como da coroa solar, mas elas podem ser tão gratificantes – e às vezes tem muito mais valor científico.

Um excelente exemplo foi a ocultação em 19 de julho de 2011 da estrela LQ Aquarii pelo asteroide 90 Antíope. Três circunstâncias definiram esta ocultação, além do grande número de outros eventos como previsto este ano: (1) a estrela é relativamente brilhante, tornando-a fácil de ser observada, mesmo nos telescópios pequeno, (2) Antíope é grande, o emparelhamento close-preso as metades quase idênticas com cerca de 90 km de diâmetro; e (3) a faixa prevista atravessou um pedaço bem povoado do extremo Oeste dos Estados Unidos.

Esta era uma oportunidade de tão alto nível que os membros da Associação Internacional sobre Horário de Ocultação (IOTA) concordaram em realizar sua reunião anual em Rocklin, Califórnia. Diretamente no caminho do evento. As expectativas eram altas, impulsionadas pela perspectiva de tempo limpo ao longo de grande parte da faixa de observação.

Membros da IOTA não eram os únicos observadores que se reuniram para o evento. Astrônomos europeus, que estudaram este asteroide incomum por muitos anos, montaram uma campanha coordenada por François Colas (Observatório de Paris) e Franck Marchis (SETI Institute). “O ponto desta ocultação,” explica Marchis, “foi para confirmar a forma dos componentes, confirmar a presença da cratera, e descobrir qual dos componentes a tem.”

Mais de 50 observações (linhas coloridas) obtidas em 19 de julho de 2011, criou os traços que mostraram as silhuetas das duas metades do asteróide Antíope 90. As linhas estão quebradas onde a estrela LQ Aquarii desapareceu no lado direito de cada membro e reapareceu do lado esquerdo. Observe o recuo (uma cratera?) no componente inferior. Clique para ampliá-la. David Dunham / IOTA

Estou feliz de informar que o Antíope não decepcionou. Como a imagem mostra, os observadores coletaram mais de 50 observações bem-cronometradas, espalharam-se transversalmente ao longo da trilha de tal forma que o coletivo blink-outs definir os tamanhos e as formas dos dois componentes com uma fidelidade superior do que é possível até mesmo o mais poderoso dos telescópios profissionais. Em particular, o componente sul está faltando um pedaço grande do seu lado leste que é talvez uma cratera. Curiosamente, as observações anteriores haviam sugerido que esta deformidade existe.

Baseado em imagens feitas poucos dias antes com um dos gigantescos telescópios Keck, uma equipe liderada pelo astrônomo William Merline (Southwest Research Institute) previu que os observadores ao longo da linha central da faixa poderiam ver a estrela LQ Aquarii cortada por duas metades do Antíope. Mas, na realidade a diferença era maior do que o esperado. “Uns poucos observadores no meio não viram ocultação por nenhum dos dois membros”, explica David Dunham, presidente da IOTA. “Estamos discutindo se devemos chamar esta ausência de observações na linha central de “as colunas de Moisés” ou “colunas de Hércules” numa referência aos pilares de Hércules e obter novos conhecimentos.

Os relatórios iniciais sugeriram que as curvas de luz registradas da estrela LQ Aquarii revelaram que a estrela é na verdade um par. “Nós ainda estamos debatendo a realidade da estrela secundária”, diz Dunham. “Mas com certeza, a principal, uma gigante vermelha, tem um diâmetro angular significativo, fazendo com que todos as ocultações fossem graduais, durando quase um segundo ou mais.”

 A reunião deste ano da IOTA foi realizada em Rocklin, Califórnia, para que os participantes estivessem no caminho da ocultação estelar pelo asteróide Antíope 90 em 19 de julho de 2011.


A reunião deste ano da IOTA foi realizada em Rocklin, Califórnia, para que os participantes estivessem no caminho da ocultação estelar pelo asteróide Antíope 90 em 19 de julho de 2011. David Dunham / IOTA

Um bônus antecipado sobre o evento de julho deveria ser um transmissão ao vivo pela internet do desaparecimento da estrela e seu reaparecimento, como visto através de um dos 18 pequenos telescópios montados pelo obstinado observador de ocultação Scotty Degenhardt, de Columbia, Tennessee. Embora eu e muitos outros nos preparávamos enquanto a hora do evento se aproximava, o meu monitor apagou alguns minutos antes do espetáculo. “Não se preocupe!” disse Degenhardt. “Eu estava gravando enquanto fazia a transmissão,” e ele carregou o que todos nós perdemos em um vídeo no YouTube (a ocultação em si começa aos 7 minutos dos 9,5 minutos do vídeo).

Dunham e outros ainda estão debruçados sobre os resultados do Antíope. Mas esta ocultação certamente está entre as mais notáveis ​​e de grande valor científico dos últimos anos.

Aqui está o que eu acho irônico sobre tudo isso: Na década de 1970, Dunham e outros argumentavam vigorosamente – mas em vão – tentando convencer os astrônomos profissionais que as ocultações pouco tinham revelado sobre a existência de asteroides binários. Em seguida, a sonda Galileo descobriu que o asteroide 243 Ida tem um pequeno companheiro (mais tarde chamado de Dactyl), e a resistência dos profissionais rapidamente diminuiu. Hoje, mais de 200 asteroides múltiplos são conhecidos.
Você pode clicar aqui para saber mais sobre a IOTA e aqui para previsões de ocultações próximo que você pode ser capaz de observar. E você encontrará vários artigos aqui na SkyandTelescope.com sobre como ver e gravar ocultações.

Concepção artística do asteroide duplo 90 Antiope. Crédito: ESO.

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